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La conexión entre el coronavirus y el corazón

Los médicos dicen que algunos pacientes con COVID-19 pueden tener daño cardíaco.

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El nuevo coronavirus ataca principalmente los pulmones. Pero los médicos han estado reportando cada vez más casos de otro campo de batalla en el cuerpo: el corazón.

Más de 1 de cada 5 pacientes desarrollan daño cardíaco como resultado de COVID-19 en Wuhan, China, sugirió un pequeño estudio publicado el 27 de marzo en la revista JAMA Cardiology. Si bien algunos de estos pacientes tienen antecedentes de afecciones cardíacas, otros no. Entonces, ¿qué está pasando?

Los cardiólogos dicen que podrían desarrollarse varios escenarios: el corazón puede tener dificultades para bombear sangre en ausencia de suficiente oxígeno; el virus puede invadir directamente las células del corazón; o el cuerpo, en su intento de erradicar el virus, puede movilizar una tormenta de células inmunes que atacan el corazón.

"Sabemos que este no es el único virus que afecta el corazón", dijo el Dr. Mohammad Madjid, profesor asistente de la Escuela de Medicina McGovern en el Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Texas en Houston (UTHealth). Se cree que el riesgo de desarrollar ataques cardíacos, por ejemplo, aumenta aproximadamente seis veces cuando una persona está infectada con el virus de la gripe, según un estudio publicado en 2018 en el New England Journal of Medicine.

Además, durante la mayoría de las epidemias de gripe, mueren más pacientes por complicaciones cardíacas que por neumonía, según una revisión publicada el 27 de marzo en la revista JAMA Cardiology. Según la revisión, las infecciones virales pueden interrumpir el flujo sanguíneo al corazón, causar latidos cardíacos irregulares e insuficiencia cardíaca.

Entonces, aunque no es "una sorpresa", ese nuevo coronavirus llamado SARS-CoV-2 puede provocar daño cardíaco, puede estar ocurriendo con mayor frecuencia en estos pacientes que en personas infectadas con otros virus, Madjid, el autor principal de la revisión, dijo a Live Science.

La espada de doble filo

El virus podría estar atacando directamente el corazón.

"Estamos viendo casos de personas que no tienen una enfermedad cardíaca subyacente", que están sufriendo daño cardíaco, dijo la Dra. Erin Michos, directora asociada de cardiología preventiva de la Facultad de Medicina Johns Hopkins. El daño cardíaco no es típico en los casos leves de COVID-19, y tiende a ocurrir con mayor frecuencia en pacientes que tienen síntomas graves y son hospitalizados, dijo.

Aunque el virus afecta predominantemente a los pulmones, circula en el torrente sanguíneo; eso significa que el virus podría invadir directamente y atacar otros órganos, incluido el corazón, dijo Michos a Live Science.

Tanto las células cardíacas como las pulmonares están cubiertas con proteínas superficiales conocidas como enzima convertidora de angiotensina 2 (ACE2): estas moléculas sirven como "puertas" para que el virus ingrese a las células. Pero esta enzima es una "espada de doble filo", dijo. Por un lado, la molécula ACE2 actúa como una puerta de entrada para que el virus ingrese a la célula y se replique, pero por otro lado, normalmente cumple una función "protectora", dijo Michos.

Cuando los tejidos del cuerpo están dañados, ya sea por un virus invasor como el SARS-CoV-2 o por otros medios, la respuesta de curación natural del cuerpo implica la liberación de moléculas inflamatorias, como pequeñas proteínas llamadas citocinas, en el torrente sanguíneo. Pero, paradójicamente, demasiada inflamación puede empeorar las cosas. La enzima ACE2 actúa como un antiinflamatorio, evitando que las células inmunes inflijan más daño en las propias células del cuerpo.

Pero cuando el virus se adhiere a las proteínas ACE2, estas proteínas quedan fuera de servicio, posiblemente reduciendo la protección antiinflamatoria que brindan. Por lo tanto, el virus puede estar actuando como un doble golpe al dañar las células directamente y evitar que el cuerpo proteja los tejidos del daño inflamatorio.

"Si el músculo cardíaco está inflamado y dañado por el virus, el corazón no puede funcionar", dijo.

El nuevo coronavirus también podría dañar indirectamente el corazón. En este escenario, el sistema inmunológico del paciente termina "volviéndose loco", dijo Michos. Este escenario se ha desarrollado en algunos pacientes realmente enfermos que tienen marcadores inflamatorios muy elevados, o proteínas que indican altos niveles de inflamación en el cuerpo.

Esto se llama una "tormenta de citoquinas", dijo Michos. Las tormentas de citoquinas dañan los órganos de todo el cuerpo, incluidos el corazón y el hígado, agregó. No está claro por qué algunas personas tienen una respuesta tan elevada en comparación con otras, pero algunas personas podrían ser genéticamente propensas, agregó.

Y luego tiene pacientes con enfermedades cardíacas subyacentes que tienen un mayor riesgo de desarrollar síntomas graves de COVID-19, y un mayor riesgo de mortalidad. "Se pueden imaginar, si su corazón ya tiene dificultades para trabajar ... no tienen la capacidad de enfrentar este desafío" de no tener suficiente oxígeno porque sus pulmones no funcionan tan bien.

Entonces COVID-19 puede "exacerbar" la enfermedad cardíaca subyacente, dijo Michos. Un nuevo estudio, publicado el 3 de abril en la revista Circulation, describió cuatro casos de daño cardíaco en pacientes con COVID-19 en Nueva York, algunos con afecciones subyacentes. (Michos está en el consejo editorial de la revista Circulation).

Tratamientos y complicaciones

Los cardiólogos identifican el daño cardíaco mediante un análisis de sangre para una proteína llamada troponina. Cuando las células del corazón se lesionan, filtran troponina al torrente sanguíneo. Pero "a veces no es tan fácil" determinar qué tipo de daño cardíaco tiene un paciente, dijo Michos.

"Realmente estamos viendo diferente compromiso cardíaco", dijo Michos. Por lo tanto, importa "qué está causando el daño cardíaco porque lo tratarías de manera diferente".

Por ejemplo, si el virus está invadiendo directamente el corazón, el paciente puede necesitar medicamentos antivirales. Si, en cambio, el sistema inmunitario está causando daño cardíaco, el paciente podría necesitar inmunosupresores. En este momento, no hay tratamientos directos dirigidos a COVID-19, y la mayoría del tratamiento que se usa actualmente involucra atención de apoyo, como proporcionar más oxígeno.

Además, las personas que tienen presión arterial alta u otras afecciones cardíacas subyacentes suelen tomar inhibidores de la ECA o bloqueadores de los receptores de angiotensina (BRA), medicamentos que ensanchan los vasos sanguíneos, lo que aumenta la cantidad de sangre que el corazón bombea y disminuye la presión arterial.

Los cardiólogos están debatiendo acaloradamente si las personas deberían suspender o comenzar a tomar esos medicamentos si tienen un alto riesgo de COVID-19. (Un artículo sugirió que los medicamentos podrían ser dañinos, mientras que algunos ensayos clínicos están evaluando el uso de BRA para reducir la gravedad de COVID-19, informó anteriormente Live Science).

Es realmente difícil determinar si tener más ACE2 es útil o dañino, ya que estas proteínas son la forma en que el virus ingresa a las células, pero también se sabe que protegen las células contra las lesiones, dijo Michos.

El consenso actual es que si los pacientes ya están tomando estos medicamentos, deberían quedarse con ellos, dijo. "Los pacientes que toman ACE- [inhibidores] y BRA que contraen COVID-19 deben continuar el tratamiento, a menos que su médico les indique lo contrario", según un comunicado de la American Heart Association, la Heart Failure Society of America y el American College of Cardiology.

Los expertos de Australia y Nueva Zelanda también dijeron que recomiendan encarecidamente a los pacientes con hipertensión, insuficiencia cardíaca y enfermedades cardiovasculares que ya están tomando estos medicamentos que sigan usándolos, según un estudio preliminar publicado el 3 de abril en The Medical Journal of Australia.

Para complicar las cosas, ciertas drogas que actualmente están bajo investigación para tratar COVID-19, incluida la hidroxicloroquina, la droga que el presidente Trump ha dicho que cambia las reglas del juego, podrían causar daño cardíaco, dijeron esos expertos. Ahora, el objetivo es descubrir si hay una razón genética o bioquímica por la que algunas personas son más propensas al daño cardíaco por COVID-19, y descubrir qué medicamentos funcionan mejor "para proteger el corazón de las lesiones", dijo Michos.

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