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Conoce a Arrokoth una roca espacial del Cinturón de Kuiper

La NASA ha publicado algunos resultados iniciales del primer sobrevuelo cercano de una roca espacial del Cinturón de Kuiper.

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Una ilustración del sobrevuelo de New Horizons de Arrokoth, un objeto del Cinturón de Kuiper que ha cambiado poco desde su formación hace miles de millones de años. (Foto: NASA / Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins / Southwest Research Institute / Steve Gribben)


El 1 de enero de 2019, mientras el confeti aún estaba fresco en las calles de Times Square, una sonda espacial a miles de millones de millas de la Tierra hizo un sobrevuelo histórico de un objeto que se remonta a los primeros días de nuestro sistema solar.

Desde que la NASA lo nombró "Arrokoth", reemplazando el sobrenombre anterior "Ultima Thule", esta cápsula del tiempo celestial fue visitada por la nave espacial New Horizons de la NASA a las 12:33 a.m. , cambiando completamente nuestro conocimiento del planeta enano en 2015: Arrokoth es pequeño, solo 19 millas (31 kilómetros) de diámetro, en comparación con el diámetro de Plutón de más de 1,477 millas (2,377 km).

A pesar de su pequeño tamaño, Arrokoth no es una roca espacial ordinaria. Un residente del Cinturón de Kuiper, un lugar más allá de Neptuno que contiene los primeros restos de la formación de nuestro sistema solar, ha permanecido intacto durante miles de millones de años.

"No sabemos qué es un objeto primordial, antiguo y perfectamente conservado como Ultima, porque nadie ha estado en algo así", dijo el investigador principal de New Horizons, Alan Stern, a Geek Wire en 2018, refiriéndose a la roca por su nombre en el tiempo. "Es terra incógnita. Es pura exploración. Solo veremos de qué se trata: si tiene anillos, si tiene un enjambre de satélites".

La NASA había apodado la roca Ultima Thule, después de una tierra mítica del norte de la literatura europea clásica y medieval, pero ese nombre provocó una reacción violenta debido a las connotaciones nazis de principios del siglo XX, según la Agencia France-Presse. La NASA anunció en noviembre de 2019 que Ultima Thule ahora es Arrokoth, un término nativo americano que significa "cielo" en el idioma Powhatan / Algonquian. El nombre se está utilizando con el consentimiento de los ancianos y representantes de Powhatan.

Esto vincula el objeto con los nativos de la región donde fue descubierto, explicó la NASA en un comunicado, ya que el equipo de New Horizon tiene su sede en Maryland, parte de la región de la Bahía de Chesapeake. "Aceptamos gentilmente este regalo del pueblo Powhatan", dijo Lori Glaze, directora de la División de Ciencia Planetaria de la NASA. "Otorgar el nombre de Arrokoth significa la fuerza y ​​la resistencia de los pueblos indígenas algonquinos de la región de Chesapeake. Su herencia continúa siendo una luz guía para todos los que buscan el significado y la comprensión de los orígenes del universo y la conexión celestial de la humanidad".

Más complejo de lo esperado.

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Esta imagen compuesta de Arrokoth combina datos de color mejorados (cerca de lo que vería el ojo humano) con imágenes pancromáticas detalladas de alta resolución. (Foto: Roman Tkachenko / NASA / Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins / Southwest Research Institute)

El equipo de New Horizons publicó sus resultados iniciales del sobrevuelo del 17 de mayo en la revista Science. Analizando solo el primer conjunto de datos, el equipo "descubrió rápidamente un objeto mucho más complejo de lo esperado", según un comunicado de prensa de la NASA.

Arrokoth es un "contacto binario", o un par de pequeños objetos celestes que han gravitado uno hacia el otro hasta que se tocan, creando una estructura de dos lóbulos como una especie de maní. Los dos lóbulos tienen formas muy diferentes, señala la NASA, con un lóbulo grande, extrañamente plano, conectado a un lóbulo más pequeño y ligeramente más redondo en una unión llamada "el cuello". Estos dos lóbulos una vez orbitaron entre sí, hasta que un proceso desconocido los unió en una fusión "suave".

Los investigadores también están estudiando las características de la superficie en Arrokoth, que incluyen una variedad de puntos brillantes, colinas, canales, cráteres y pozos. La depresión más grande es un cráter que mide 5 millas (8 km) de ancho, probablemente formado por un impacto, aunque algunos de los pozos más pequeños pueden haberse formado de otras maneras. Arrokoth también es "muy rojo", agrega la NASA, probablemente debido a la modificación de materiales orgánicos en su superficie. El sobrevuelo reveló evidencia de metanol, hielo de agua y moléculas orgánicas en la superficie, que difiere de lo que se ha encontrado en la mayoría de los objetos helados explorados por las naves espaciales, según la NASA.

"Estamos investigando los restos bien conservados del pasado antiguo", dijo Stern en un comunicado, y agregó que no tiene dudas de que los descubrimientos realizados por Arrokoth "van a avanzar las teorías de la formación del sistema solar".

Una cita lejos de casa

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El viaje de New Horizons a través del espacio ha cubierto más de 4 mil millones de millas hasta ahora. (Foto: NASA)


Cuando New Horizons hizo su cita con Arrokoth, estaba a más de 4,1 billones de millas (6,6 billones de km) de la Tierra y viajaba a más de 32,000 millas por hora (51,500 kph). De hecho, cuando se lanzó en 2006, la sonda espacial estableció un récord para la nave espacial más rápida, con una trayectoria de escape de la Tierra y el Sol de 36,373 mph (58,537 kph). Esta velocidad excesiva es una de las razones por las que la nave espacial solo analizará brevemente el objeto que ha estado persiguiendo estos últimos años.

"¿Hay escombros en el camino? ¿Lo hará la nave espacial? Quiero decir, ya sabes, no hay nada mejor que eso", dijo Jim Green, director de la división de ciencia planetaria de la NASA, sobre el drama del edificio. "Y, además de eso, obtendremos imágenes espectaculares. ¿Qué es lo que no te gusta?"

Imágenes que hacen historia

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A la izquierda hay un compuesto de dos imágenes tomadas por el Imager de reconocimiento de largo alcance (LORRI) de alta resolución de New Horizons, que arroja luz sobre el tamaño y la forma de Arrokoth. La impresión de un artista a la derecha ilustra una posible aparición de Arrokoth, basada en la imagen real a la izquierda. La dirección del eje de giro de Arrokoth está indicada por las flechas. (Foto: NASA / JHUAPL / SwRI; bosquejo cortesía de James Tuttle Keane)


El 28 de diciembre de 2018, New Horizons se acercó a menos de 2,200 millas (3,540 km) de Arrokoth y grabó imágenes en el camino. En solo 10 horas, los datos se enviaron al Laboratorio de Física Aplicada John Hopkins. Si bien la nave espacial continuó recolectando datos e imágenes en los meses siguientes, la NASA lanzó rápidamente el primer compuesto de dos imágenes, que mostró que Arrokoth tiene la forma más o menos como un boliche y aproximadamente 32 km por 16 km.

Un misterio congelado en el tiempo

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Una ilustración de la superficie de Arrokoth. (Foto: NASA / Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins / Southwest Research Institute / Alex Parker)


Si bien la apariencia y el entorno de Arrokoth han estado envueltos en misterio, los científicos sabían una cosa: está frío. Realmente frío, con temperaturas promedio de solo 40 a 50 grados por encima del cero absoluto (menos 459.67 grados Fahrenheit, o menos 273.15 grados Celsius). Como tal, los planificadores de misiones ven a Arrokoth como una cápsula de tiempo congelada de los primeros días del sistema solar.

"Es un gran problema porque llevamos 4 mil millones de años en el pasado", dijo Stern en 2018. "Nada de lo que hemos explorado en toda la historia de la exploración espacial se ha mantenido en este tipo de congelamiento profundo de la forma en que Ultima tiene."

El equipo de la misión espera aprender mucho sobre este enigma del Cinturón de Kuiper: ¿Por qué los objetos en el Cinturón de Kuiper tienden a exhibir un color rojo oscuro? ¿Arrokoth tiene alguna geología activa? ¿El polvo suena? ¿Quizás incluso su propia luna? ¿Es posiblemente un cometa inactivo? Sin embargo, es posible que tengamos que esperar respuestas a muchas de las preguntas sobre Arrokoth, ya que los datos del sobrevuelo continuarán llegando hasta fines del verano de 2020.

Una misión llena de paciencia.

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En su punto más cercano, New Horizons llegó a 2.200 millas de la superficie de Arrokoth. (Foto: NASA)


Antes de que New Horizons interceptara a Arrokoth el 1 de enero, la nave espacial pasó considerablemente más cerca que su sobrevuelo de Plutón en 2015. Mientras que ese encuentro histórico ocurrió a 7,750 millas (12,472 km) de la superficie, este tuvo lugar desde una distancia de solo 2,200 millas (3.540 km). Esto permitirá que las diversas cámaras en New Horizons capturen detalles excelentes de la superficie de Arrokoth, con algunas imágenes de mapeo geológico de hasta 110 pies (34 metros) por píxel.

Según Stern, New Horizons capturó un total de 50 gigabits de información durante su sobrevuelo. Debido a su distancia de la Tierra, las velocidades de transmisión de datos promedian aproximadamente 1,000 bits por segundo y pueden tomar más de seis horas para llegar a casa.

"Esta limitación, y el hecho de que compartimos la Red de Espacio Profundo de la NASA de antenas de seguimiento y comunicación con más de una docena de otras misiones de la NASA, significa que llevará 20 meses o más, hasta finales de 2020, enviar todos los datos sobre Ultima y su entorno de regreso a la Tierra ", escribió Stern en Sky and Telescope.

Al infinito y más allá

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Los instrumentos de New Horizons podrían funcionar hasta 2038 y más allá. (Foto: NASA / JPL)


Después de ser arrojado por Arrokoth, New Horizons pasará los próximos dos años transmitiendo sus hallazgos sobre el objeto del Cinturón de Kuiper. Si bien se espera que su misión extendida finalice formalmente el 30 de abril de 2021, el equipo de la misión insinúa que aún puede haber otro objeto por ahí que valga la pena visitar.

Mirando más allá de principios de 2020, los ingenieros de la NASA estiman que el generador termoeléctrico de radioisótopos de New Horizon mantendrá los instrumentos de la nave espacial funcionando al menos hasta 2026. Durante este tiempo, a medida que pasa a través del sistema solar exterior, la sonda probablemente enviará datos valiosos sobre la heliosfera. - la región del espacio en forma de burbuja compuesta por partículas de viento solar que emanan del sol. Como anunció la NASA en 2018, la nave espacial ya detectó la presencia de una brillante "pared de hidrógeno" en el borde del sistema solar.

"Creo que New Horizons tiene un futuro brillante, ya que continúa haciendo ciencia planetaria y otras aplicaciones", dijo Stern en una conferencia en 2017. "Hay combustible y energía a bordo de la nave espacial para operarla durante otros 20 años. Eso no será preocupación incluso por una tercera o cuarta misión extendida ".

Fuente de Información

https://www.mnn.com
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