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Descubren azúcares extraterrestres en antiguos meteoritos

El hallazgo agrega un nuevo giro a las teorías de cómo surgió la vida en la Tierra.

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Una ilustración de meteoritos que surcan la atmósfera de la Tierra. (Foto: por Vadim Sadovski / Shutterstock)


Un equipo internacional de científicos que analizan fragmentos de meteoritos antiguos recuperados en la Tierra ha hecho que el notable descubrimiento de los azúcares extraterrestres sea vital para la formación de la vida.

En un estudio, publicado en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias, los investigadores revelan cómo utilizaron la espectrometría de masas por cromatografía de gases para analizar la naturaleza química de las muestras en polvo de dos meteoritos. El informe posterior detalla una abundancia de azúcares bioesenciales como arabinosa, xilosa y ribosa; con este último un componente vital del ARN (ácido ribonucleico).

"Otros componentes básicos importantes de la vida se han encontrado anteriormente en meteoritos, incluidos los aminoácidos (componentes de proteínas) y las nucleobases (componentes de ADN y ARN), pero los azúcares han sido una pieza faltante entre los principales componentes básicos de la vida", afirmó el autor principal. Yoshihiro Furukawa de la Universidad de Tohoku, Japón, dijo un comunicado. “La investigación proporciona la primera evidencia directa de ribosa en el espacio y la entrega del azúcar a la Tierra. El azúcar extraterrestre podría haber contribuido a la formación de ARN en la Tierra prebiótica que posiblemente condujo al origen de la vida ".

La vida encuentra un camino

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Este es un modelo de la estructura molecular de la ribosa y una imagen del meteorito Murchison. Se encontraron ribosa y otros azúcares en este meteorito. (Foto: Yoshihiro Furukawa / NASA)


Una teoría sobre cómo evolucionó la vida en la Tierra proviene de lo que se conoce como el "Bombardeo pesado tardío", un período de tiempo que se remonta a 4,1 a 3,8 mil millones de años atrás cuando el sistema solar interno estaba densamente lleno de asteroides. Como resultado, se produjo una cantidad desproporcionadamente grande de colisiones entre estos cuerpos errantes y los planetas terrestres de Mercurio, Venus, la Tierra y Marte. Este período de bombardeo fue tan catastrófico que hasta 22,000 cráteres de impacto con diámetros superiores a 12 millas pueden haber marcado la superficie joven de la Tierra.

Sin embargo, desde este comienzo violento, las semillas de la vida pueden haber sido plantadas primero. Algunos investigadores creen que el ARN, que transporta información genética, evolucionó primero en la Tierra y luego fue reemplazado por ADN.

"El azúcar en el ADN (2-desoxirribosa) no se detectó en ninguno de los meteoritos analizados en este estudio", agregó Danny Glavin, coautor del estudio en la NASA Goddard. "Esto es importante ya que podría haber un sesgo de entrega de ribosa extraterrestre a la Tierra primitiva, lo cual es consistente con la hipótesis de que el ARN evolucionó primero".

Para aquellos que se preguntan si los azúcares del meteorito pueden haberse contaminado en su tiempo en la Tierra, los investigadores también tienen una respuesta allí.

"La vida en la Tierra prefiere usar la variedad más ligera de carbono (12C) sobre la versión más pesada (13C)", escriben. "Sin embargo, el carbono en los azúcares del meteorito se enriqueció significativamente en el pesado 13C, más allá de la cantidad observada en la biología terrestre, lo que respalda la conclusión de que proviene del espacio".

En el futuro, los equipos de investigación planean estudiar más meteoritos para medir la abundancia de estos azúcares extraterrestres. También están ansiosos por analizar muestras prístinas recolectadas recientemente de los asteroides primitivos Ryugu y Bennu por naves espaciales japonesas y estadounidenses. ¿Cuán abundantes son los azúcares bioesenciales en el universo? Descubriremos más cuando las muestras regresen a la Tierra a fines de 2020 y 2023, respectivamente.

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