Conoce a un ancestro gigante de wombats - PortalMx

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Los fósiles de un marsupial gigante que deambulaban por el centro de Australia durante el Oligoceno tardío, hace 25...

Conoce a un ancestro gigante de wombats

Los fósiles prehistóricos cuentan más sobre la evolución marsupial.

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Una pintura de Mukupirna nambensis a orillas del lago Pinpa hace 25 millones de años. Crédito: Peter Schouten.

Los fósiles de un marsupial gigante que deambulaban por el centro de Australia durante el Oligoceno tardío, hace 25 millones de años, revelan un nuevo pariente del wombat.

Los científicos lo han llamado Mukupirna, que significa "huesos grandes" en los idiomas aborígenes locales de Dieri y Malyangapa, y crearon una nueva familia llamada Mukupirnidea, como se informó en la revista Scientific Reports.

“Mukupirna es una adición notable y sorprendente a la fauna marsupial fósil de Australia; un representante de una familia completamente nueva de wombats que nunca supimos que existía hasta ahora ", dice el autor principal Robin Beck de la Universidad de Salford, Reino Unido.

El cráneo bien conservado y el esqueleto parcial fueron descubiertos en 1973 junto con un rico tesoro de fósiles que un cambio fortuito en las condiciones locales reveló en el fondo del lago Pinpa en el norte de Australia del Sur.

"Fue un descubrimiento extremadamente fortuito porque en los últimos años la superficie de este lago seco está cubierta por arenas arrastradas o arrastradas por las colinas circundantes", dice el coautor Mike Archer de la Universidad de NSW de Australia, que estaba en la expedición original. dirigido por el difunto Dick Tedford.

“Pero debido a las raras condiciones ambientales antes de nuestra llegada ese año, los depósitos de arcilla ricos en fósiles quedaron totalmente expuestos a la vista. Y esta vista inesperada fue impresionante ”.

Los fósiles incluyen restos esqueléticos de muchos mamíferos diferentes que varían en tamaño desde un marsupial carnívoro del tamaño de un ratón hasta una criatura gigante con forma de wombat, junto con dientes y esqueletos de peces y huesos extintos de diferentes aves acuáticas, incluidos patos y flamencos.

El esqueleto de Mukupirna fue inicialmente oscurecido por arcilla.

"Lo encontramos al sondear la superficie plana y seca del lago con un poste de metal delgado, como acupunturar la piel de la Madre Tierra", dice Archer.

Centrándose en sus huesos fósiles, Beck y el equipo internacional los compararon con otros marsupiales vivos y extintos, especialmente aquellos en el grupo vombatiforme que incluye koalas, wombats y sus parientes extintos.

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Con esta información y una poderosa supercomputadora, idearon un nuevo árbol genealógico, "para ver dónde encaja Mukupirna en la historia general de la evolución vombatiforme", dice Beck.

Estiman que el cuerpo de la criatura pesaba entre 143 y 171 kilogramos, del tamaño de un oso negro estadounidense o cinco veces más grande que los wombats modernos, pero tenía los dientes suaves de un herbívoro.

Aunque se parece más a los wombats, Mukupirna tiene sus propias características únicas.

La forma de sus mejillas está a medio camino entre las de los wombats y las de un grupo fósil llamado wynyardiids, lo que indica que los wombats probablemente evolucionaron a partir de estos antepasados.

Mukupirna también parece haber sido una excavadora, "con extremidades delanteras y manos poderosamente musculosas que pueden funcionar como palas", dice Beck.

Esto sugiere que el linaje que condujo a los wombats modernos ya había evolucionado adaptaciones de excavación hace 25 millones de años. Los wombats desarrollaron características distintivas como dientes de mejilla en constante crecimiento y más especializaciones de excavación mucho más tarde, lo que podría reflejar la evolución de las excavaciones.

Debido a su gran tamaño y adaptaciones de excavación menos especializadas, es probable que Mukupirna no se haya enterrado. "En cambio, puede haber usado sus poderosas extremidades anteriores para desenterrar raíces y tubérculos para alimentarse", dice Beck. "Este comportamiento también se ve en los wombats modernos".

El mapeo en el árbol vombatiforme reveló cómo evolucionó el tamaño del cuerpo de esta familia a través del tiempo. Agregar Mukupirna muestra que algunos ya habían desarrollado cuerpos más pesados ​​que 100 kilogramos al principio de su historia evolutiva, y que los cuerpos grandes evolucionaron repetidamente en diferentes linajes.

El miembro más grande conocido de esta extraordinaria familia de bichos fue el Dipodotron, que pesaba más de 2000 kilogramos y vivió hace al menos 50,000 años.

"El koala y los wombats vivos son, por lo tanto, los últimos restos de lo que alguna vez fue un grupo mucho más grande y diverso", dice Beck, "y por lo tanto son aún más preciosos y necesitan protección".

[fuente  cosmosmagazine.com]

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