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El misterio del Monstruo de Tully

La extraña criatura todavía está esperando una clasificación definitiva.

Desde que sus fósiles de 300 millones de años fueron desenterrados por primera vez en 1958, el "Monstruo de Tully", parecido a un alienígena, ha desafiado la clasificación.

Esta extraña criatura presentaba un cuello estrecho, parecido a un tronco que se extendía desde su cabeza, con una boca al final llena de dientes afilados. Sus ojos se posaron más atrás en el cuerpo en los extremos de una barra rígida encaramada en su espalda, y nadó con aletas parecidas a sepias en la sección de la cola.

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Una reconstrucción del llamado 'Monstruo de Tully', que también resulta ser el fósil estatal de Illinois. (Foto: Yeti punteado / Shutterstock)

No hace falta decir que parecía más una quimera o un engaño que cualquier tipo de criatura real. Era diferente a cualquier otra cosa que se haya encontrado en la Tierra.

En abril de 2016, un equipo de paleontólogos dirigido por Yale dijo que habían determinado qué era este animal, informa Phys.org.

Es un vertebrado, según los investigadores, y su pariente vivo más cercano es probablemente una lamprea. Con un análisis minucioso y de alta tecnología de sus fósiles, el equipo de Yale pudo establecer que el Monstruo de Tully tenía agallas y una varilla o notocordio rígido (básicamente, una columna vertebral rudimentaria) que sostenía su cuerpo.

"Primero me intrigó el misterio del Monstruo Tully. Con todos los fósiles excepcionales, teníamos una imagen muy clara de cómo se veía, pero no una imagen clara de lo que era", dijo Victoria McCoy, autora principal del estudio publicado en la revista Nature.

"Básicamente, nadie sabía lo que era", agregó Derek Briggs, coautor del estudio. "Los fósiles no son fáciles de interpretar, y varían bastante. Algunas personas pensaron que podría ser un molusco extraño y nadador. Decidimos utilizar todas las técnicas analíticas posibles".

Otro estudio, también publicado en la revista Nature, mostró que los ojos del monstruo tenían melanosomas, que producen y almacenan melanina. Esas estructuras son típicas de los vertebrados, según los investigadores, dando a esa teoría más credibilidad.

O tal vez no tiene columna vertebral

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Concepto artístico de un grupo de monstruos de Tully nadando en el océano. (Foto: Yeti punteado / Shutterstock)

Sin embargo, aproximadamente un año después, un equipo diferente de investigadores dijo que no había columna vertebral allí después de todo. En su estudio, publicado en la revista Paleontology, dijeron que el Monstruo de Tully probablemente era un invertebrado.

"Este animal no encaja en una clasificación fácil porque es muy extraño", dijo en un comunicado la investigadora principal Lauren Sallan, profesora asistente en el Departamento de Ciencias de la Tierra y el Medio Ambiente de la Universidad de Pensilvania. "Tiene estos ojos que están en los tallos y tiene esta pinza al final de una larga trompa e incluso hay desacuerdo sobre qué camino está en marcha. Pero lo último que podría ser el Monstruo de Tully es un pez".

Sallan y su equipo dijeron que los estudios no lograron clasificar definitivamente a la criatura como un vertebrado.

"Tener este tipo de mala asignación realmente afecta nuestra comprensión de la evolución de los vertebrados y la diversidad de los vertebrados en este momento", dijo Sallan. "Hace que sea más difícil entender cómo están cambiando las cosas en respuesta a un ecosistema si tienes este valor atípico. Y aunque, por supuesto, hay valores atípicos en el registro fósil, hay muchas cosas raras y eso es genial, si vas para hacer afirmaciones extraordinarias, necesitas evidencia extraordinaria ".

Entonces, ¿cómo identificamos a la criatura?

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Un fósil de Monstruo de Tully, que muestra su probóscide y barra de ojo o tallos, encontrado en el área de fósiles de Mazon Creek en Illinois. (Foto: Kimberly Boyles / Shutterstock)

La tecnología que puede hacer posible la identificación del Monstruo de Tully es un método conocido como mapeo elemental de sincrotrón, que ilumina las características físicas de un animal al mapear la química dentro de un fósil.

McCoy, uno de los autores del primer estudio, se asoció con la colega de Yale Jasmina Wiemann, especialista en análisis químico. Estudiaron 32 muestras de rocas de Mazon Creek, lo que los llevó de vuelta a la conclusión original de McCoy, que la criatura estaba más estrechamente relacionada con una lamprea.
Por supuesto, todavía no es una respuesta definitiva.

Se han encontrado miles de fósiles de Tully Monster, pero todos ellos han sido desenterrados en un solo sitio: pozos de minería de carbón en el noreste de Illinois. Hasta donde los investigadores saben, estos animales podrían haber sido distintos de un hábitat específico. Fueron nombrados en honor a su descubridor inicial, Francis Tully, y su designación científica oficial es Tullimonstrum gregarium.

El Monstruo de Tully es una rareza en cualquier grupo, Robert Sansom de la Universidad de Manchester, coautor del artículo de 2017, le dijo a New Scientist un artículo de mayo de 2020. "Si es un molusco, es un molusco extraño. Si es un vertebrado, es un vertebrado extraño".

Los fósiles han adquirido una especie de estatus de celebridad en Illinois, donde han sido declarados fósiles estatales, claramente identificados o no.

Las criaturas son tan desconocidas que son bastante aterradoras, y esos dientes ciertamente no ayudan, pero el Monstruo Tully más grande que se haya encontrado solo mide aproximadamente un pie de largo. Eso significa que si estuvieran vivos hoy, los humanos probablemente no estarían en su menú. Sin embargo, es difícil decir mucho sobre su comportamiento.


"Es tan diferente de sus parientes modernos que no sabemos mucho sobre cómo vivía", dijo McCoy. "Tiene ojos grandes y muchos dientes, por lo que probablemente fue un depredador".

Fuente de Información

https://www.mnn.com
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