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¿Hay realmente 36 civilizaciones alienígenas por ahí?

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(Imagen: © Angela Harburn / Shutterstock)

¿Cuántas civilizaciones alienígenas inteligentes hay entre los cientos de miles de millones de estrellas en los brazos espirales de la Vía Láctea? Según un nuevo cálculo, la respuesta es 36.

Ese número supone que la vida en la Tierra es más o menos representativa de la forma en que la vida evoluciona en cualquier parte del universo: en un planeta rocoso a una distancia adecuada de una estrella adecuada, después de unos 5 mil millones de años. Si esa suposición es cierta, es posible que la humanidad no esté exactamente sola en la galaxia, pero cualquier vecino probablemente esté demasiado lejos para encontrarse.

Por otro lado, esa suposición de que la vida en todas partes evolucionará en la misma línea de tiempo que la vida en la Tierra es enorme, dijo Seth Shostak, astrónomo principal del Instituto SETI en Mountain View, California, que no participó en el nuevo estudio. . Eso significa que la aparente precisión de los cálculos es engañosa.

"Si relaja esos grandes, grandes supuestos, esos números pueden ser lo que quiera", dijo Shostak a Live Science.

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Vecinos distantes

La cuestión de si los humanos están solos en el universo es completamente desconocida, por supuesto. Pero en 1961, el astrónomo Frank Drake introdujo una forma de pensar sobre las probabilidades. Conocida como la ecuación de Drake, esta formulación redondea las variables que determinan si los humanos probablemente encontrarán (o serán encontrados por) extraterrestres inteligentes: la tasa promedio de formación de estrellas por año en la galaxia, la fracción de esas estrellas con planetas , la fracción de esos planetas que forman un ecosistema, y ??la fracción aún más pequeña que desarrolla la vida. Luego viene la fracción de planetas portadores de vida que dan lugar a vida inteligente, en lugar de, digamos, algas extrañas. Eso se divide aún más en la fracción de vida extraterrestre inteligente que desarrolla la comunicación detectable desde el espacio (los humanos encajan en esta categoría, ya que la humanidad se ha estado comunicando con ondas de radio durante aproximadamente un siglo).

La variable final es el tiempo promedio que dura la comunicación de civilizaciones alienígenas. La Vía Láctea tiene unos 14 mil millones de años. Si las civilizaciones más inteligentes y comunicantes duran, digamos, unos cientos de años como máximo, las posibilidades de que los terrícolas se superpongan con sus comunicaciones son, en el mejor de los casos, miserables.

No es posible resolver la ecuación de Drake, porque los valores de la mayoría de las variables son desconocidos. Pero el astrofísico de la Universidad de Nottingham Christopher Conselice y sus colegas estaban interesados ??en probarlo con nuevos datos sobre la formación de estrellas y la existencia de exoplanetas o planetas que rodean otras estrellas fuera de nuestro propio sistema solar. Publicaron sus hallazgos el 15 de junio en The Astrophysical Journal.

"Este documento no pudo haber sido escrito hace unos años", dijo Conselice a Live Science.

El equipo calculó la distribución de edad de las estrellas en la Vía Láctea, buscando a aquellos con al menos 5 mil millones de años y presumiblemente lo suficientemente mayores como para albergar una civilización humana. Descubrieron que el 97% de las estrellas en la Vía Láctea tienen más de 5 mil millones de años. Nuestro sistema solar, con 4.500 millones de años, es un novato relativo en la galaxia, dijo Conselice, por lo que tenía sentido que muchas estrellas en la Vía Láctea sean más antiguas.

Luego, los investigadores calcularon el número de esas estrellas que son lo suficientemente densas y lo suficientemente estables como para albergar sistemas planetarios. Un tercio de las estrellas mayores de 5 mil millones de años calificaron. Luego, utilizando lo que los astrónomos ahora saben sobre la distribución de exoplanetas, los investigadores estimaron la cantidad de planetas rocosos dentro de las zonas habitables de esas estrellas. También calcularon qué estrellas son lo suficientemente ricas en metales como para tener órbitas en planetas rocosos con el tipo de elementos que podría necesitar para construir, por ejemplo, un transmisor de radio. Finalmente, establecieron un límite inferior de la vida útil de una civilización comunicante en 100 años, según la línea de tiempo de la Tierra con tecnología de radio hasta el momento.

¿El resultado? Si la vida en otros planetas sigue la misma trayectoria que en la Tierra, hay 36 civilizaciones extraterrestres inteligentes y comunicantes que comparten hoy la Vía Láctea con los humanos. Hay incertidumbre en esta estimación, con un rango de otras cuatro civilizaciones hasta 211. Si es probable que las civilizaciones extraterrestres se distribuyan de manera uniforme en toda la Vía Láctea, nuestro vecino más cercano probablemente estaría a 17,000 años luz de distancia.

Eso significa que es poco probable que nos comuniquemos. Los investigadores calculan que una civilización extraterrestre teórica tendría que estar emitiendo señales detectables durante aproximadamente 3.060 años para que podamos recogerlas. Eso significa establecer una conversación bidireccional con tal civilización, la humanidad (y los extraterrestres) tendrían que mantenerla unida durante otros 6.120 años.

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Suposiciones de cuestionamiento

Hay escenarios más optimistas para cumplir con ET. Si, por ejemplo, la vida puede evolucionar en cualquier momento después de 5 mil millones de años, pero no necesariamente a los 5 mil millones de años, el número de posibles civilizaciones en la Vía Láctea aumenta a aproximadamente 928. En este caso, una civilización tiene que comunicarse por solo 1,030 años para hacer contacto.

El problema con estos números es que los autores completaron algunos de los espacios en blanco en la ecuación de Drake con datos astronómicos mientras prescindían de algunas de las variables más complicadas y controvertidas sin mucha discusión, dijo Shostak. ¿La vida realmente evoluciona en algún planeta rocoso dentro de la zona habitable de una estrella similar al sol? ¿Aparece la vida inteligente de forma fiable unos 4.500 millones de años después? Si un asteroide no golpeó a la Tierra hace unos 66 millones de años, matando a los dinosaurios, la línea de tiempo de la evolución de la vida inteligente en la Tierra podría ser bastante diferente, después de todo. Quizás la variable más limitante, dijo Shostak, es la suposición de que una civilización comunicante solo transmite señales durante un siglo. Eso parece pesimista incluso para la civilización humana, que tiene dificultades pero parece poco probable que deje de usar ondas de radio en los próximos dos meses, dijo.

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La respuesta a la ecuación de Drake "depende mucho de la probabilidad de que la vida se desarrolle en un mundo y de que [la vida inteligente] se desarrolle en un mundo y de la vida de la inteligencia", dijo Shostak a Live Science. "Esas son cosas importantes que podrían cambiar la respuesta en un orden de magnitud".

Conselice dijo que los cálculos son una forma de entender la existencia de la humanidad y su futuro. Si resulta que hay más civilizaciones en la galaxia de lo que predice la nueva matemática, eso significa que la vida puede evolucionar en condiciones mucho más amplias que solo las de la Tierra, o significa que las civilizaciones tienden a tener una vida mucho más larga que la nuestra hasta ahora.

"Si encontramos muchos de ellos, es una buena señal de que podríamos tener una vida muy larga para nuestra civilización", dijo Conselice.

Por otro lado, si la búsqueda de vida extraterrestre continúa quedando vacía, podría significar que la vida rara vez evoluciona, o que cuando surge la civilización, tiende a autodestruirse rápidamente. Tal vez, la Vía Láctea estaba relativamente bulliciosa hace unos miles de millones de años, pero esas chispas de la vida se han apagado. Al final, dijo Shostak, solo hay una forma de averiguarlo.

"Solo podrás escribir un artículo en el que puedas hacer una estimación de cuántas sociedades alienígenas hay una vez que encuentres una o dos", dijo Shostak.

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